Baleia Azul: O Maior Animal do Mundo

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A baleia azul (Balaenoptera musculus) é um mamífero marinho pertencente à população das baleias. Com um comprimento de até 29,9 metros (98 pés) e um peso máximo registado de 173 toneladas (190 toneladas curtas), a baleia azul é o maior animal do mundo que já existiu.

O corpo da baleia azul pode ser comprido e fino e pode ter por baixo costas azul-acinzentadas diferentes e ligeiramente mais claras. Existem pelo menos três subespécies diferentes: B. m. musculus do Atlântico do Norte e Pacífico do Norte, B. m. intermedia do Oceano Sul e B. m. brevicauda (também conhecida como baleia azul pigmeu) no Oceano Índico e no Pacífico Sul. B. m. indica, encontrada no Oceano Índico, pode ser outra subespécie. Como outras baleias baleia, alimenta-se quase exclusivamente de pequenos crustáceos chamados krill.

Até ao início do século XX, as baleias azuis eram abundantes em quase todos os oceanos do mundo. Durante mais de um século, estes animais estiveram quase ameaçados de extinção pela caça à baleia até serem protegidos pela comunidade internacional em 1966. Um relatório de 2002 estimou que havia de 5.000 a 12.000 baleias azuis no mundo em pelo menos cinco populações. A IUCN estima que existem provavelmente entre 10.000 e 25.000 baleias azuis no mundo de hoje. Apenas concentrações muito mais baixas (cerca de 2.000) permanecem em cada uma das populações do Pacífico Oriental, da Antártida e do Oceano Índico. Existem dois outros grupos no Atlântico Norte e pelo menos dois no Hemisfério Sul. A população de baleias azuis no Pacífico Oriental aumentou novamente para quase atingir a população pré-caça em 2014.

As baleias azuis são de uma família que inclui baleias jubarte, barbatanas, Bryde’s, baleias cinzentas e baleias minke. A família Balaenopteridae teria se desviado das outras famílias da subordem Mysticeti, durante o Oligoceno médio. A linha da baleia azul difere das outras baleias do Mioceno entre 7,5 e 10,5 milhões de anos atrás. No entanto, o fluxo genético entre espécies parece ter continuado mesmo depois dessa data. A baleia azul tem a maior diversidade genética de todas as baleias baleia e uma diversidade acima da média entre os mamíferos. A primeira baleia azul anatomicamente moderna conhecida é um fóssil parcial do crânio encontrado no sul da Itália, que data de 1,25 a 1,49 milhões de anos atrás. Estima-se que a baleia tenha estado viva entre 23,4 e 26,1 metros. Esta descoberta nega uma hipótese anterior de que as baleias baleia atingiram rapidamente o seu tamanho moderno há 300.000 anos, sendo a data mais provável uma mudança mais gradual há cerca de 3,6 milhões de anos, talvez mais cedo.

A baleia azul é geralmente classificada entre as oito espécies do gênero Balaenoptera; uma autoridade a coloca em um gênero monotípico separado, Sibbaldus, mas isso não é aceito em nenhum outro lugar. A análise de sequenciação do ADN indica que as baleias azuis estão filogeneticamente mais próximas das baleias sei (Balaenoptera borealis) e das baleias bryde (Balaenoptera brydei) do que outras espécies de Balaenoptera, e mais perto das baleias jubarte (Megaptera) e das baleias cinzentas (Eschrichtius) do que das baleias anãs (Balaenoptera acutorostrata e Balaenoptera bonaerensis).

Existem pelo menos 11 casos documentados de baleias azuis adultas híbridas na natureza. Arnason e Gullberg descrevem a distância genética entre uma barbatana azul e uma barbatana como aproximadamente igual à distância entre um humano e um gorila. Pesquisadores que trabalham ao largo da costa de Fiji acreditam ter fotografado uma baleia jubarte híbrida, incluindo a descoberta pela análise de DNA de uma amostra de carne encontrada em um mercado japonês.

A primeira descrição publicada da baleia azul vem da Phalainologia Nova de Robert Sibbald (1694). Em setembro de 1692, Sibbald descobriu uma baleia azul encalhada no Firth of Forth – um macho de 24 metros de comprimento – que tinha “manchas pretas” e “duas grandes aberturas que se aproximam de uma pirâmide moldada”.

O nome específico musculus é em latim e pode significar “músculo”, mas também pode ser interpretado como “ratinho”. Carl Linnaeus, que nomeou a espécie em seu Systema Naturae de 1758, teria sabido disso e teria significado o duplo significado irônico. Herman Melville, em seu romance Moby-Dick (1851), chamou esta espécie de “fundo de enxofre” por causa de uma coloração marrom-alaranjada ou amarela na parte inferior dos filmes de diatomáceas na pele. Outros nomes comuns para as baleias azuis são “grande baleia azul” e “grande baleia do norte”. Estes nomes caíram agora em desuso. O primeiro uso conhecido do termo “baleia azul” é de Moby-Dick de Melville, que o menciona apenas de passagem e não o atribui especificamente à espécie em questão. O nome é realmente derivado do blåhval norueguês, inventado por Svend Foyn logo após o desenvolvimento do arpão; o cientista norueguês G. O. O. Sars adotou-o como seu nome comum norueguês em 1874.

As autoridades classificam as espécies em três ou quatro subespécies: B. m. musculus, a baleia cinzenta constituída pelas populações do Atlântico Norte e do Pacífico Norte, intermédia B. m., a baleia azul sul do Oceano Sul, B. m. brevicauda, a baleia azul do Oceano Índico e do Oceano Pacífico Sul, mais problemática B. m. indica, que também ocorre no Oceano Índico e que, embora descrita acima, pode ser da mesma subespécie que B. m. brevicauda.

A baleia anã minke foi formada há cerca de 20.000 anos, a partir de um grupo de baleias azuis da Antártida, em torno do último máximo glacial. Isto é provavelmente porque as baleias azuis no norte foram caçadas pela expansão do gelo e algumas permaneceram lá desde então. A recente origem evolutiva da baleia azul pigmeu dá-lhe uma diversidade genética relativamente baixa.

A cabeça da baleia azul é plana, em forma de U e tem uma crista proeminente da abertura até o topo do lábio superior. A parte da frente da boca é grossa com longas placas flexíveis chamadas de barbas de baleia; cerca de 300 placas, cada uma com cerca de um metro de comprimento, penduradas na mandíbula superior e afundam 0,5 m (20 in) na boca. Entre 70 e 118 sulcos (as chamadas dobras abdominais) percorrem a garganta paralelamente ao comprimento do corpo. Estas dobras ajudam a drenar a água da boca depois que a baleia abre a boca para se alimentar.

A barbatana dorsal é pequena, sua altura média é de cerca de 28 centímetros (11 polegadas) e geralmente varia entre 20 e 40 cm (7,9 e 15,7 polegadas), mas pode ser tão pequena quanto 8 cm (3,1 polegadas) ou tão grande quanto 70 cm (28 polegadas). Localizado em cerca de três quartos do comprimento do corpo, a forma varia de indivíduo para indivíduo; alguns têm apenas uma massa pouco perceptível, mas outros têm saliências em forma de foice. À medida que emergem para respirar, as baleias azuis levantam os ombros e as aberturas mais para fora da água do que outras baleias grandes, como as baleias finas ou as baleias cinzentas. Os observadores podem utilizar esta característica para distinguir entre espécies no mar. Algumas baleias azuis no Atlântico Norte e no Oceano Pacífico Norte levantam a cauda enquanto mergulham. Ao respirar, a baleia emite um bico vertical com uma coluna, geralmente 9 metros (30 pés) de altura, mas até 12 metros (39 pés). A capacidade pulmonar é de 5.000 litros. As baleias azuis têm aberturas de ventilação duplas, protegidas por uma grande proteção contra salpicos.

As barbatanas têm 3-4 metros de comprimento (9,8-13,1 pés). As superfícies superiores são cinzentas com uma fina borda branca, as superfícies inferiores são brancas. A barbatana caudal e a barbatana caudal são geralmente uniformemente cinzentas. As partes superiores da baleia, e por vezes as barbatanas, são geralmente manchadas. O grau de mancha varia consideravelmente de pessoa para pessoa. Alguns têm uma cor cinza ardósia uniforme, mas outros têm uma variação considerável de azul escuro, cinza e preto, todos muito manchados.

As baleias azuis podem atingir velocidades de 50 quilômetros por hora em rajadas curtas, geralmente em interação com outras baleias, mas 20 quilômetros por hora é uma velocidade de viagem mais típica. A telemetria por satélite das baleias azuis pigmeus australianas que migram para a Indonésia mostrou que elas viajam entre 0,09 e 455,8 quilômetros por dia[26] Se elas comem, elas diminuem para 5 quilômetros por hora (3,1 mph).

As baleias azuis geralmente nadam até uma profundidade de cerca de 13 metros (43 pés) quando migram para eliminar a resistência das ondas superficiais. O mergulho mais profundo que foi confirmado é de 506 metros (1.660 pés).

A baleia azul geralmente vive sozinha ou com outro indivíduo. Não se sabe quanto tempo os parceiros ficam juntos. Em áreas com alta concentração de alimentos, até 50 baleias azuis foram observadas espalhadas por uma pequena área. Eles não formam os grupos grandes e unidos que ocorrem em outras espécies de baleias.

Qual é o Tamanho da Baleia Azul?

A baleia azul é o maior animal que já viveu.

As baleias azuis são difíceis de pesar devido ao seu tamanho. Elas nunca foram pesadas como um todo, mas em blocos de 0,5 a 0,6 metros (1,6 a 2,0 pés) de largura e pesadas em partes, resultando em uma perda significativa de sangue e fluidos corporais, estimada em cerca de 6% do peso total. Existe alguma incerteza quanto à maior baleia azul jamais encontrada, uma vez que a maior parte dos dados provém de baleias azuis mortas na primeira metade do século XX nas águas do Antárctico, recolhidas por baleeiros que não estão familiarizados com as técnicas de medição zoológica padrão. A técnica de medição padrão consiste na medição em linha reta desde o maxilar superior até ao entalhe dos vermes caudal. Isso porque as bordas da cauda eram geralmente comidas por vermes e a mandíbula inferior muitas vezes caía aberta até a morte. Muitas das maiores baleias nos relatórios sobre a atividade baleeira (especialmente as com mais de 30,5 m) foram provavelmente mal avaliadas ou mesmo deliberadamente exageradas.

O maior peso alguma vez comunicado foi de 173 toneladas (190 toneladas curtas) para uma fêmea no hemisfério sul em 1947. É provável que as maiores baleias azuis pesassem mais de 200 toneladas curtas (181 toneladas). As baleias mais longas alguma vez registadas foram duas fêmeas de 33,6 e 33,3 metros (110 e 109 pés), mas em nenhum destes casos foi o peso retalhado recolhido. É possível que o maior macho registado em 1926 nas Ilhas Shetland do Sul tenha sido morto e medido a 31,7 m (104 pés).

As fêmeas são geralmente alguns metros mais altas que os machos. No entanto, os machos podem, em média, ser ligeiramente mais pesados do que as fêmeas do mesmo comprimento, devido aos músculos e ossos mais pesados. As medições verificadas raramente excedem 28 metros (92 pés). O mais longo medido por Macintosh e Wheeler (1929) foi uma fêmea de 28,50 metros (93,5 pés), enquanto o maior macho era 26,45 metros (86,8 pés); um dos mesmos autores encontrou um macho de 26,65 metros (87,4 pés) e declarou que este comprimento poderia ser excedido. A baleia mais longa medida pelos cientistas foi 29 metros (34). Quentin R. Walsh, USCG, que atuou como inspetor do navio-fábrica Ulysses, verificou a medição de uma baleia azul grávida de 29,9 m (98 pés) capturada durante a temporada de 1937-38 na Antártida. Um macho de 26,8 m (88 pés) foi verificado por cientistas japoneses durante a temporada de 1947-48,36 baleias. A proporção mais longa no Pacífico Norte era de uma fêmea de 27,1 metros (89 pés) capturada por baleeiros japoneses em 1959, e a proporção mais longa no Atlântico Norte era de uma fêmea de 28 metros (92 pés) capturada no Estreito de Davis.9 metros (98 pés)) seriam 176,5 toneladas (194,6 toneladas), variando de 141 toneladas (155,4 toneladas) a 211,5 toneladas (233,1 toneladas), dependendo da ingestão de gordura. Um estudo mostrou que uma baleia azul hipotética de 33 metros (108 pés) seria muito grande para realmente existir devido a restrições energéticas e metabólicas.

Devido ao seu grande tamanho, vários órgãos da baleia azul são os maiores do reino animal. A língua de uma baleia azul pesa cerca de 2,7 toneladas (3,0 toneladas curtas) e quando totalmente implantada, a sua boca é suficientemente grande para suportar até 90 toneladas (99 toneladas curtas) de comida e água. Apesar do tamanho da sua boca, o tamanho da sua garganta é tão pequeno que a baleia azul não pode engolir um objeto mais largo que a bola de praia. O coração de uma baleia azul de tamanho médio pesa 180 kg e é o maior de todos os animais. Durante os primeiros sete meses de vida, um filhote de baleia azul consome cerca de 380 litros de leite por dia. As baleias azuis adultas chegam rapidamente até 90 kg (200 lbs.) a cada 24 horas. Mesmo ao nascer, pesam até 2.700 kg (5.950 lbs), o mesmo peso que um hipopótamo adulto. As baleias azuis têm um cérebro relativamente pequeno, apenas 6,92 kg (15,26 lbs), ou cerca de 0,007% do seu peso corporal, mas com um córtex cerebral muito tortuoso[42].33] O pênis da baleia azul é o maior pênis de um organismo vivo e também estabelece o Recorde Mundial do Guinness como o mais comprido de todos os animais. O comprimento médio relatado varia, mas é geralmente mencionado com um comprimento médio de 2,4 a 3,0 m (8 a 10 pés).

Hoje, a baleia azul é conhecida como o maior animal que já viveu. Não menos importante, devido ao seu estatuto lendário, ainda há muitos erros de julgamento. Por exemplo, o seu tamanho é frequentemente exagerado. Muitas fontes populares dão o comprimento máximo de 34 metros ou mais. Embora tais comprimentos tenham sido comunicados nos relatórios sobre a actividade baleeira, não foram cientificamente verificados e provavelmente exagerados. Praticamente todos os livros e artigos que mencionam a baleia azul afirmam que esta pode atingir um comprimento de 30 metros. Isto é provavelmente verdade (o maior espécime verificado foi de 30 metros), mas é muito enganador já que o tamanho médio é muito menor.

As baleias azuis alimentam-se quase exclusivamente de krill, mas também comem pequenas quantidades de copépodes. As espécies deste zooplâncton, que é comido pelas baleias azuis, variam de oceano para oceano. No Atlântico Norte, Meganyctiphanes norvegica, Thysanoessa raschii, Thysanoessa inermis e Thysanoessa longicaudata são os alimentos habituais; no Pacífico Norte, Euphausia pacifica, Thysanoessa inermis, Thysanoessa longipes, Thysanoessa spinifera, Nyctiphanes simplex e Nematoscelis megalops; e no Hemisfério Sul, Euphausia superba, Euphausia crystalstallorophias, Euphausia valentini e Nyctiphanes australis.

Quanto Uma Baleia Azul Come Por Dia?

Uma baleia azul adulta pode comer até 40 milhões de krill por dia. As baleias alimentam-se sempre nas zonas com maior concentração de krill-do-antártico e, por vezes, comem até 3.600 kg de krill-do-antártico por dia. A necessidade diária de energia de uma baleia azul adulta é de cerca de 1,5 milhões de quilocalorias (6,3 GJ). Os seus hábitos alimentares são sazonais. As baleias azuis se alimentam de krill nas águas ricas da Antártida antes de migrar para seus locais de reprodução em águas mais quentes e menos ricas, mais próximas do equador. A baleia azul pode absorver até 90 vezes mais energia do que consome, o que lhe permite acumular reservas de energia consideráveis.

À medida que o krill-do-antártico se move, as baleias azuis alimentam-se geralmente a uma profundidade de mais de 100 metros durante o dia e apenas à noite à superfície. Os tempos de mergulho são geralmente de 10 minutos para a alimentação, embora sejam possíveis mergulhos de até 21 minutos. A baleia alimenta-se lançando-se em grupos de krill-do-antártico e colocando os animais e uma grande quantidade de água na boca. A água é então empurrada através das costelas pela pressão da bolsa abdominal e da língua através das costelas. Uma vez que a boca está livre de água, o krill restante, que não pode passar através das placas, é engolido. A baleia azul também come pequenos peixes, crustáceos e lulas capturados com krill.

O acasalamento começa no final do Outono e dura até ao final do Inverno. Pouco se sabe sobre o comportamento de acasalamento ou locais de reprodução. No Outono, os machos seguem as fêmeas durante muito tempo. Ocasionalmente um segundo macho tentará mover o primeiro macho, e as baleias competirão em alta velocidade, de 27 km/h (17 milhas por hora) a 32 km/h (32 km por hora) na Nova Zelândia. Isto leva muitas vezes à ruptura das baleias, o que é raro nas baleias azuis.

As fêmeas costumam dar à luz a cada dois ou três anos no início do inverno, após um período de gestação de 10 a 12 meses. O filhote da baleia azul pesa cerca de 2,5 toneladas (2,8 toneladas curtas) e tem cerca de 7 metros de comprimento. Os filhotes bebem 380-570 litros de leite por dia. O leite da baleia azul tem um teor energético de aproximadamente 18.300 kJ/kg (4.370 kcal/kg). O filhote é desmamado após seis meses e depois duas vezes mais tempo. O primeiro vídeo de um filhote de baleia azul em aleitamento suspeito foi filmado em 5 de fevereiro de 2016.

A maturidade sexual é geralmente atingida aos cinco a dez anos de idade. No hemisfério norte, os dados sobre a atividade baleeira mostram que os homens atingem uma média de 20-21 m (66-69 pés) e as mulheres 21-23 m (69-75 pés) na maturidade sexual, enquanto no hemisfério sul atingem 22,6 e 24 m (74 e 79 pés), respectivamente. No hemisfério norte, na idade adulta, os machos têm em média 24 m e as fêmeas 25 m, com um peso médio calculado de 90,5 e 101,5 toneladas respectivamente (100 e 112 toneladas). A média de baleias azuis na população do Pacífico Norte oriental era de 0,91 metros. O tamanho médio da população masculina no Pacífico Norte era de 0 pés mais curto, com os machos com média de 23,3 metros (76 pés) e 80,5 toneladas (88,5 toneladas) e as fêmeas 24 metros (79 pés) e 90,5 toneladas (100 toneladas); os machos antárticos com média de 25 metros (82 pés), 26,2 metros (86 pés), 37. As baleias azuis pigmeus têm em média 19,2 metros (63 pés) de idade na maturidade sexual, os homens em média 21 metros e as mulheres em média 22 metros (69 e 72 pés) quando adultos,[68] em média 76 e 90 toneladas (83,5 e 99 toneladas).

No Pacífico nordeste, estudos fotogramétricos mostraram que as baleias azuis sexualmente maduras (mas não necessariamente maduras) têm agora uma média de 21,7 m (71 pés) e cerca de 65,5 toneladas (72 toneladas)[29], a maior quantidade encontrada sendo cerca de 24,5 m (80 pés)[69] A 26,5 m (87 pés) fêmea lavada perto de Pescadero, Califórnia em 1979.

O peso de cada baleia azul varia consideravelmente em função da sua gordura. As baleias azuis da Antárctida recebem 50% do seu peso corporal magro durante a época de alimentação estival, ou seja, uma baleia azul que entre nas águas da Antártida pesando 100 toneladas pesaria 150 toneladas. As fêmeas grávidas são susceptíveis de ganhar 60-65% do seu peso. O peso de engorda é 120% do peso médio e o peso magro é 80%.

A vida útil das baleias azuis é desconhecida; os cientistas estimam que elas podem viver de 80 a 90 anos.

O único predador natural das baleias azuis é a baleia assassina. Estudos indicam que até 25% das baleias azuis adultas têm cicatrizes como resultado dos ataques das baleias assassinas. A taxa de mortalidade destes ataques é desconhecida.

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